當硬鐵哥(Intel)遇上安公子(ARM) 半導體處理器爭霸戰

作者: 令狐聰 | 新新聞周刊 – 2013年5月18日 上午9:55

硬鐵哥(Intel)雄霸個人電腦市場,安公子(ARM)統治行動裝置市場,兩位武林高手原本井水不犯河水,但在行動裝置需求量愈來愈大的今天,產品相互踩線,兩人對決的時刻正式展開……。

全世界最會「處理(喬)」事情的人是誰?答案絕不是我們的立委諸公,而是「硬鐵哥」,因為他的處理器(CPU)做得最好(……好冷!)

硬鐵哥(Intel)喬事情的做法比較偏向少林派武功,屬於剛猛型的硬功夫,追求快、猛、準,這一套手法讓硬鐵哥縱橫天下三十年,打遍天下無敵手。不過,近年來武林中出現另一股勢力,正在鯨吞蠶食的吃掉硬鐵哥地盤,威脅硬鐵哥苦心經營多年的江湖地位。這位武林新秀叫「安公子」(ARM),喬事情的手法與硬鐵哥明顯不同,走的是四兩撥千斤的陰柔路線,行事風格比較偏向武當太極拳。

事情有大有小、有急有緩;處理的方法也是有硬有軟、有文有武,當然處理的價碼也會因事情大小,輕重緩急,文攻武嚇而有所不同。對於難搞的大場面案件(如電腦、伺服器等需要強大資料處理能力),交由硬鐵哥來處理準沒錯,三兩下就清潔溜溜,但所付出的代價就相對比較高。對於場面沒那麼大的事情(如不需太強大的資料處理能力的手機等手持裝置),那就找安公子,相對比較價廉物美。

難喬:新寵兒平板 迫使兩強對決

原本這兩位武林人士各有各的地盤,井水不犯河水,相敬如賓,相安無事好幾年。只是大家的生活水準愈來愈高(晶片製造技術提升),加上安公子的口碑愈做愈好(處理器效能提升),人脈也變廣了(處理器的應用面愈做愈廣),有些中度難搞案件(如平板等)也開始找上安公子來「喬」了。

在江湖上,一旦有踩地盤的事情發生,各個山頭為了保有本身利益,腥風血雨的場在所難免,硬鐵哥與安公子當然也不例外。平板所需的處理器剛好介於這二大勢力的中間點,也是原本分界的模糊地帶,更可以說是這二大勢力必需走向正面對決的導火線。到底鹿死誰手,還言之過早。

既然主角已經上了擂台,講評人當然要對選手先做一番介紹,然後再做實力分析。

硬鐵哥,一九六八年生,土生土長的美國人,每天喝牛奶、吃牛排、看美式足球、冰上曲棍球,張眼閉眼就是「速度、速度、給我速度」。剛開始咱們硬鐵哥從事SRAM與DRAM等記憶體開發生產,速度是競爭優勢,如果你翻開二○○○年的報告,硬鐵哥是世上最大記憶體公司,而現今大家耳熟能詳的記憶體大廠三星、LG,在當時還不知道在那邊涼快。

本來記憶體做得穩穩的,日子過得好好的,沒想到沒過幾年好日子,以三芝(Toshiba)為首的日本廠商就追了上來,競爭的結果,毛利大降。一般的美國企業,對於毛利率低於五○%的產品是沒有多大興趣的。放棄記憶體對硬鐵哥來說,頂多只是皮肉傷,硬鐵哥最核心的本領還是在「處理器」。沒了記憶體,反而讓硬鐵哥更能放手一搏,短短幾年就將當時最大的競爭對手超微(AMD)遠遠拋在後面,也真可謂塞翁失馬,焉知非福。至此,武林中再無敵手,雄霸處理器多年。

出身:美國貴公子 VS. 英國鄉下打拚小孩

說到硬鐵哥的傳奇歷史,就不得不說一下他的恩人IBM。硬鐵哥的第一顆處理器是在一九七一年生產的4004,速度是108KHz(以現今眼光看,烏龜看到都會笑),剛開始並沒有受到很多關愛的眼神。直到一九八一年,IBM個人電腦問世,採用了硬鐵哥的8088處理器後,硬鐵哥氣勢就銳不可擋。

IBM原本是做大型主機的,一台主機跟家裡衣櫃一樣大,而且所有晶片與作業系統也都自行研發,理論上根本不適合發展個人電腦,就好比用坦克車引擎裝在轎車裡。

為了開創個人電腦這新市場,IBM特地成立一個特別小組,要在最短時間內創造一台個人電腦,於是這個小組先是繞過自行研發的做法,採用市場上現有的處理器(硬鐵哥的8088)與作業系統(微軟的DOS),但保留自家最關鍵零組件BIOS(基本輸入輸出系統:Basic I/O System),本以為這樣就可高枕無憂,沒想到IBM的PC太夯了,有利可圖之下,BIOS還是遭到破解,與IBM相容的PC如雨後春筍般地蓬勃發展,開啟個人電腦時代序幕,而最大受益者就是硬鐵哥。「Intel Inside」從此牢不可破的種植在我們心中。

然而,世上沒有不敗的神話,硬鐵哥的處理器多用在插電(Plug-In)的設備如電腦或伺服器上,速度雖快,但用電量大。對於講求行動通訊時代,似乎有些時不我予的遺憾。

相對地,安公子(ARM),一九九○年生於英國,沒有像硬鐵哥有個令人傳頌的傳奇故事,反倒像是由鄉下到城市打拚的孩子,默默做事,一點一滴做出口碑,由客戶間口耳相傳,闖出一片天。安公子處理器設計重點是把不必要的東西拿掉,只保留該有的基本配備。這種做法可以把價錢壓低、省電,但壞處是處理資料能力比較差,不過對於吃電池電力的手持式裝置來說,卻是一大福音。

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